先秦

秦朝建立之前的历史时代
先秦中国古代的历史时期,年限上溯可到170万年前,下至公元前221年,时间顺序自原始社会始(或称传说时代),历经夏商周三代、春秋战国直到秦朝统一六国[1]
先秦时期完成了从母系氏族社会到父系氏族社会、奴隶制到初期封建国家建立,最后到中国封建社会最终确立的过程。[1][7]期间中国的社会生产力水平不断提高,手工业和商业从原来的经济体系中独立出来并发展成熟,商业性的大都市也逐渐形成。[8]在文化方面,语言在原始社会已经产生,[9]商代已有象形文字出现。[10]商代文字形成以后,文学得到了一定发展。商人不仅能将文字应用于长篇巨制的记事,而且能运用于文学性的抒情。[11]西周时期,文学已有很大的进步。当时的人已能写出长篇巨制的纪事体文字,如金文及《尚书》《周书》,并创作出优美的抒情诗歌《诗》三百篇。[12]先秦时期的艺术,经历了从无到有,从落后到先进,从大众生活走向宫廷王族的演变,至周代时已经完全脱离了生产,无论是雕刻、绘画或音乐歌舞,皆服务于宫庭及贵族。[13][14][15][16]先秦时期学术思想自由,东周时代,九个学术流派[a]同时兴起,学术思想也达到了盛极一时的局面,[17]春秋战国时出现百家争鸣的文化繁荣局面。[18]教育上出现齐国稷下学宫郑国的乡校,教育逐渐向普通民众倾斜。[19]
在科技方面,尧、舜时代,陶器的应用已极普遍,陶器制作技术大有进步。[20]传说中夏代已有车的发明。在夏代,铜质工具已出现。[21]到了商代,商人青铜制作技术已达到一定水准。[22]同时,商人已经掌握在铜中掺锡冶炼青铜的技术。[23]西周时期,在青铜器的制作、采矿事业与青铜冶炼技术已经达到了高度的发展。[24]随着农业的发展,纺织技术、缝纫刺绣及染色技术亦十分发达。[25]春秋时,铁器实已普遍应用于生产领域。战国时期,铁的生产量已经相当庞大,而且冶铸锻炼锤击的技术得到了高度发展。[26]
远古时代人们已开始对天文历法产生兴趣,在原始时代以对于心宿的观测最为重要,人们所使用的主要是“火历”,即以“大火”星的运行变化为依据所制定的历法。[27]大约在夏代,干支的名称就已趋于完备,夏代形成了中国最古老的一部月令《夏小正》,记载了不同月份的北斗、大火、参等星辰及物候节令的情况。[28]商代的历法是一种星象历,这时有了平年和闰年的区别,一年只有春、秋两季。[29]西周时期的历法以干支和月相配合,通过月相来标记某一月份的一个特定的时段。春秋时期,人们在对太阳观察的基础上形成分、至、启、闭等观念,是后世农时的二十四节气的先声。[30]中国远古先民在相当长的时期里,曾经过着茹毛饮血的生活,随着长期的社会实践,逐渐学会了用火烤熟食物。[31]夏商周时期一般人通常的熟食办法是煮粥蒸饭,粥是当时的平常食物之一。[32]旧石器时代,人们主要以穴居与巢居为主要居住方式。[33]夏商周时期,人们由穴居、半穴居移至地面甚至筑起高堂。贵族则以石或铜做成的柱础来支撑高大的房屋木架,建筑成具有相当规模的宫殿。[34]宗教信仰方面,先秦人们先后经历了自然崇拜、动植物崇拜、神灵崇拜、祖先崇拜等阶段。[35][36][37][38]

名称由来